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Petite histoire de la conquête spatiale

Il est bien difficile de dater le début de la conquête spatiale. On peut, dans une certaine mesure, considérer que les premières observations des étoiles sont le premier pas de l’homme hors de la Terre. Si les toutes premières fusées, certainement réalisées par les chinois au XIIème siècle, n’avaient en aucun cas vocation à aller dans l’espace, elles n’en marquent pas mois une étape importante. Voici quelques dates pour retracer l’histoire des fusées "modernes" :

- 1898 : le russe Constantin Tsiolkovski propose d’utiliser les fusées pour explorer l’espace.

- 1926 : l’américain Robert Goddar est le premier à s’approcher de cette idée en lançant une fusée à propergols liquide.

- 1937 : regroupement de scientifiques allemands autour de Wernher Von Braun pour la fabrication et le test de fusées spatiales et militaires (dont les fameuses V2, utilisées comme armes par les allemands pendant la guerre).

- 1945 : les américains recrutent l’essentiel des chercheurs allemands spécialistes des fusées pour mettre en place un programme spatial.

- 4 octobre 1957 : les soviétiques, qui avaient commencé leurs recherches en réaction aux avancées américaines, réussissent l’exploit d’envoyer un satellite artificiel en orbite autour de la Terre. Il s’agit du premier Spoutnik.

- 3 novembre 1957 : moins d’un mois après le lancement de Spoutnik 1, Laïka, une chienne, devient le premier être vivant à voyager dans l’espace à bord de Spoutnik 2. Elle meurt au bout de quelques heures.

- 1er février 1958 : les Etats-Unis envoient à leur tour un satellite artificiel, Explorer 1, lancé grace à la fusée Red Stone mise au point par l’équipe de Von Braun.

- 1er octobre 1958 : les américains s’inquiètent des réussites de l’URSS et créent la NASA (National Aeronautics and Space Administration).

- 4 janvier 1959 : la lune est survolée pour la première fois par un engin terrestre. Il s’agit de la sonde soviétique Luna 1.

- 12 avril 1961 : Youri Gagarine est le premier homme dans l’espace. Il réussit en plus l’exploit de revenir vivant...

- 14 décembre 1962  : la sonde américaine Mariner 2 survole pour la première fois une autre planète que la Terre : Vénus. La conquête spatiale s’éloigne de plus en plus de la Terre.

- 12 octobre 1964 : la fusée Zemiorka envoie le module Voskhod 1 en orbite avec trois cosmonautes à bord.

- 18 mars 1965 : Sergeï Leonov effectue la première sortie spatiale à bord de la capsule Voskhod 2.

- 26 novembre 1965 : la France devient la troisième puissance spatiale de l’histoire en mettant en orbite le satellite Asterix grâce au lanceur Diamant, depuis la base saharienne d’Hammaguir.

- 3 février 1966 : Luna 6 devient le premier engin terrestre à alunir.

- 21 juillet 1969 : "un petit pas pour l’homme, un grand bond pour l’Humanité". Les américains réussissent le double exploit d’envoyer des hommes sur la Lune (Neil Armstrong et Buzz Aldrin) et de les ramener sur Terre à bord de Saturne V, avec la mission Apollo 11. Cet évènement, qui constitue certainement l’un des plus importants de l’histoire spatiale, donne un avantage fondamental aux américains sur les soviétiques dans la course à l’espace.

- 19 avril 1971 : Saliout 1 est la première station spatiale habitée (soviétique).

- 7 décembre 1972 : départ de la mission Apollo 17, dernière mission lunaire du programme Apollo.

- 14 mai 1973 : les américains lancent leur propre station spatiale, Skylab, qui est en fait une reconversion de Saturne V, la fusée lunaire.

- 31 mai 1975 : création de l’Agence Spatiale Européenne (ESA)

- 17 juillet 1975 : Apollo et Soyouz se rejoignent dans l’espace, le temps d’une poignée de main entre américains et soviétiques.

- 20 juillet 1976 : la sonde Viking 1, lancées par les américains en 1975 par des fusées Titan-Centaur, arrive sur Mars. Elle est très vite suivie par Viking 2. Ces deux sondes transmettent les premières images du sol rocailleux de la Planète Rouge.

- 24 décembre 1979 : premier décollage pour la fusée Ariane, après un report technique.

- 12 avril 1981 : après des années de tests et d’essais, la navette spatiale américaine Columbia décolle pour la première fois, 20 ans jour pour jour après le premier vol de Youri Gagarine...

- 25 juin 1982 : Jean-Loup Chrétien est le premier français dans l’espace. Il prend place à bord de la station Saliout 7 et inaugure une longue coopération spatiale franco-russe.

- 28 janvier 1986 : la navette Challenger se désintègre dans le ciel, 73 secondes après son décollage, causant la mort de 7 astronautes.

- 20 février 1986 : la station spatiale MIR commence à se mettre en place : un premier élément est mis en orbite.

- 15 juin 1988 : Premier lancement d’Ariane 4, en Guyane.

- 25 avril 1990 : lancement du télescope spatial Hubble. Une anomalie de son miroir principal le rend complètement myope, il sera réparé une première fois le 9 décembre 1993.

- 4 juillet 1997 : le robot martien Sojourner est libéré par la sonde Mars Pathfinder. Sa mission est d’explorer le sol martien, prélevant des échantillons et envoyant des photos.

- 30 octobre 1997 : premier vol réussi du nouveau lanceur Ariane 5, depuis la base de Kourou, en Guyane.

- 20 novembre 1998 : Les premiers éléments de la Station Spatiale Internationale (ISS) sont mis en orbite. Ils sont composés de modules russes et américains.

- 19 février 2001 : destruction volontaire de la station MIR, définitivement remplacée par l’ISS.

- 28 avril 2001 : Denis Tito devient le premier touriste de l’espace à bord de la mission Soyouz TM32. Un voyage d’un peu moins de 8 jours pour 20 millions de dollars...

- 15 octobre 2003 : la Chine devient une puissance spatiale mondiale en effectuant son premier vol habité, Shenzou 5.

- 21 juin 2004 : Pour la première fois, un vaisseau spatial privé (SpaceShipOne) atteint l’espace, ouvrant la porte à la première base de tourisme spatial, actuellement en construction aux Etats-Unis.

De nouvelles missions vers la Lune puis Mars sont envisagées et à l’étude, essentiellement par les américains, bien que Mars reste également un objectif pour les russes et les européens. La conquête de l’espace n’en est encore qu’à ses balbutiements tant l’espace est immense...

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